Medio Grado Puede Marcar la Diferencia

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El Acuerdo de París, corroborado por delegados de 196 paises en diciembre de 2015, llama a mantener el aumento actual de la temperatura global “por debajo de los 2 ºC con respecto a los niveles pre-industriales”, al tiempo de “proseguir los  esfuerzos para limitar el incremento de la temperatura  a 1.5 ºC”. ¿Qué consecuencias podría tener el incremento adicional de medio grado? Bastante, según parece.

La Unión Europea de Geociencias (EGU por sus siglas en inglés) publicó un estudio en Abril de 2016 en el que examinaba el impacto de 1.5 ºC frente al incremento de 2ºC de temperatura hacia finales de siglo, a partir de lo que conocemos hasta ahora sobre el funcionamiento del cambio climático. Concluyó que el salto de 1.5 a 2 grados -un incremento de más de un tercio –  aumentaría el impacto en la misma proporción, de forma aproximada, en la mayoría de los fenómenos que el estudio cubrió.  Las olas de calor durarían un tercio más, las tormentas serían un tercio más intensas, el aumento del nivel del mar seguiría aproximadamente una tendencia similar y el porcentaje de arrecifes de coral tropical en riesgo severo de degradación también se incrementaría en la misma magnitud.

Pero en algunos casos, el incremento extra de temperatura tendría consecuencias mucho más terribles. A 1.5ºC, el estudio encontró que las barreras de coral tenían una oportunidad para adaptarse y revertir parte del daño provocado en el último siglo. Pero a 2ºC, la oportunidad de recuperarse se desvanece. Los corales tropicales serían virtualmente aniquilados para el año 2100.

Con un incremento de 1.5 ºC en las temperaturas, el área mediterránea se pronostica que tendrá un 9% menos de agua dulce disponible. A 2 ºC, este déficit de agua se doblará. Así mismo también sufrirán un descenso similar las cosechas de maíz y trigo en los trópicos.

A escala global, la producción de maíz y soja se prevé que aumentará con el incremento de 1.5ºC de temperatura, parcialmente debido a que el calentamiento favorece los cultivos en latitudes altas y parcialmente porque el incremento de dióxido de carbono en la atmósfera, que es uno de los grandes responsables del aumento de temperatura, se piensa que tendrá un efecto fertilizador. Pero a 2ºC, esta ventaja se desploma un 700 porciento para la soja y desaparece completamente para el maiz.

Tres científicos climáticos del Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA, no implicados en el estudio, arrojan alguna luz sobre los resultados del mimo, empezando por el impacto sobre la agricultura.

Plantas de maíz sin maiz

¿Por qué un incremento de la temperatura de medio grado puede provocar tales diferencias en los cultivos estudiados? Por una razón, medio grado de media a nivel global puede suponer un incremento mucho mayor en algunos lugares y en ciertas épocas.

“La mayoría de este cambio de temperatura puede ocurrir durante una corta fracción del año, lo que realmente se traduce en temperaturas 5 o 10 grados más cálidas en referencia a las de la época pre-industrial, en lugar de 1.5 o 2 grados,” apunta Dave Schimel, quien supervisa el grupo de Ecosistemas y Ciclo del Carbono del JPL.

“Hay lugares en el mundo, con un papel importante en la producción agrícola,  que se encuentran en la actualidad cerca del  limite térmico para muchos cultivares,” apunta Schimel . A esto, añadió, “este análisis (el estudio EGU) no tiene en cuenta el hecho de que las plagas y los patógenos pueden extenderse más rápidamente a mayores temperaturas.”

Schimel subrayó que el calor puede poner en peligro la agricultura incluso cuando los cultivos no mueran. “Si se alcanzan temperaturas altas o condiciones de sequía durante partes críticas del desarrollo de los cultivos, básicamente no producen grano. Por ejemplo, por encima de ciertos límites de temperatura, el maíz no muere, pero no desarrolla semillas. No crece la mazorca de maiz. Y otros cultivos son similar a este, donde el desarrollo de la parte alimenticia del cultivo esta dramáticamente inhibida por encima de valores críticos de temperatura.”

Pero ¿qué hay sobre el efecto fertilizador del dióxido de carbono? “Esto ayuda un poco, pero no evita que el problema subyacente desaparezca,” afirma. “Y por otro lado, aunque la planta estuviese creciendo realmente rápido, cuando muera, seguirá muerta.”

¿Podemos evitar el incremento extra de medio grado de temperatura? Schimel coincide en que debemos trabajar duro para ello, pero advierte que no sabemos cómo modular con precisión el incremento de la temperatura global. “Si aspiramos a 2 grados, podemos alcanzar los 3”, él apunta. “Si aspiramos a 1.5 grados, podemos alcanzar los 2 grados.”

Una promesa multi-centenaria

Felix Landerer, quien estudia el nivel del agua y el hielo en el JPL, afirma que la escala de tiempo es crítica para pronosticar cuanto aumentará el nivel del océano.

“Esta investigación se centra en este siglo”, subraya. “De forma que los efectos parecen ser bastante lineales.” Es decir, un tercio de aumento más en la temperatura resultaría entorno a un incremento de un tercio más en el nivel del mar.

“Pero yo encuadraría la discusión en el contexto que en recientes estudios -en particular de las interacciones oceano-hielo- hay una preocupación creciente en que las capas de hielo son muy sensibles al calentamiento de las aguas.” Estos estudios muestran que los glaciares gigantes de Groenlandia y la Antártida se derriten no solo de arriba a abajo, sino también desde la base, dado que las aguas oceánicas relativamente cálidas actúan sobre su parte inferior.

“A dos grados (de aumento de temperatura) podríamos haber cruzado un limite para incremento del nivel del mar más significativo del que aquí se apunta.” En otras palabras, incluso si fuésemos capaces de limitar el incremento en la temperatura global del aire a 2 grados Celsius para final de siglo y mantenerlas en ese nivel, los océanos contendrían tanto calor que continuarían derritiendo las capas de hielo, de forma que el incremento del nivel del mar se extendería a pesar de la estabilización de la temperatura.

“Aunque consiguiésemos estabilizar la temperatura atmosférica, habríamos provocado que el nivel del mar aumentase por muchos siglos,” afirma Landered. “Por ello es bueno no acercarse a los dos grados. Es un experimento que deberíamos poner en marcha. Porque este experimento podría literalmente barrer Florida del mapa.”

Generaciones en el camino

El estudio de la EGU encontró que la diferencia entre 1.5 y 2 grados Celsius en el calentamiento “es probablemente decisiva para el futuro de las barreras de coral tropicales.” Michael Gierach, del JPL, no se mostró sorprendida con este resultado

“Los corales constructores de arrecifes son extremadamente vulnerables a la temperatura,” apunta Michael. “Un calentamiento prolongado dañaría a los corales de aguas cálidas no solo a través del blanqueamiento (un fenómeno por el que los corales bajo estrés expulsan al alga que ellos necesitan para sobrevivir), sino que también les haría más susceptibles a las enfermedades.”

Gierarch asistió a la conferencia internacional en la que se aprobó el Acuerdo de París y se alegró de ver que los océanos y el cambio climático habían captado la atención de los gobiernos. Pero admite la dificultad de convertir, a corto plazo, tal atención en acción.

“Es muy frustrante el estado actual de nuestra sociedad,” apunta. “Nosotros queremos ver resultados instantáneos. Esto no es algo que vaya a ocurrir con el cambio climático. Necesitamos mantener los esfuerzos y tener en mente que las generaciones futuras recogerán los beneficios.”

El Acuerdo de París fue asumido por 55 naciones, lo que incluye al menos el 55 porciento de las emisiones totales de gases de efecto invernadero. El estado actual, a 30 de Junio de 2016: 10 naciones, que representan el 0.18 porciento del total de las emisiones de gases de efecto invernadero, han ratificado el acuerdo.

Artículo original: Why a half-degree temperature rise is a big deal.

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