Transmisión de Conocimientos como Forma de Adaptación

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A pesar de las diferencias descritas en el aspecto y el comportamiento, los datos de secuenciación de ADN muestran que los elefantes del desierto de Namibia comparten el mismo material genético que los elefantes de la sabana africana. Sin embargo, las poblaciones del desierto deben ser protegidas para que ellas puedan continuar transfiriendo su conocimiento y sus habilidades de supervivencia a las futuras generaciones.

“La habilidad de las especies tales como los elefantes para aprender y cambiar su comportamiento significa que los cambios genéticos no son esenciales para ellos para adaptarse a nuevos ambientes”, apunta el autor principal de la investigación, Alfred Roca, profesor de ciencias animales y miembro del Carl R. Woese Institute for Genomic Biology en la Universidad de Illinois. “Los cambios de comportamiento pueden permitir a las especies expandir su rango a nuevos hábitats marginales que difieren severamente de los hábitats originarios.”

Los elefantes del desierto han descubierto cómo evitar el exceso de temperatura cubriendo sus cuerpos con arena humedecida con su propia orina o regurgitando agua desde una cavidad especializada debajo de sus lenguas capaz de almacenar muchos litros. Ellos también recuerdan la localización de las escasas fuentes de agua y alimentos a lo largo de los hábitats en los que se distribuyen, lo cual es un territorio de extensión inusualmente grande comparado al de sus compañeros de la sabana. Ellos tienen un papel crítico en este árido ecosistema mediante la creación de senderos y cavando pozos de agua.

Publicado en Ecology and Evolution, este estudio analizó el ADN nuclear y el mitocondrial (mtADN) tanto de los animales del desierto como otras poblaciones que se distribuyen en el desierto de Namibia. Los investigadores encontraron que el ADN de las poblaciones que habitaban áreas desérticas no era significativamente diferente de las que habitaban en la sabana, exceptuando a las poblaciones de Caprivi Strip.

Las hembra viven en grupos familiares matrilineales muy unidos con lo que las mutaciones en el mtADN, que se transfiere por herencia materna, están muy estrechamente ligados a las poblaciones geográficas. No es por lo tanto sorprendente, que el ADN mitocondrial de los elefantes de la sabana que habitan en la región del Caprivi Strip sea más similar al mtADN de los elefantes de Botswana y Zimbabwe, que bordean con esta región.

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Mapa político de la región

“Nuestros resultados y los registros históricos sugieren que una elevada capacidad de aprendizaje y migraciones de largas distancias permitieron a los elefantes de Namibia adquirir las habilidades necesarias para sobrevivir en ambientes de gran variabilidad climática y presión de caza”, apunta Yasuko Ishida, uno de los investigadores responsables.

La falta de diferenciación genética (aparte de la citada población) es consistente con las evidencias históricas de las migraciones de elefantes durante la Guerra de la Independencia en Namibia, qué incrementó las presiones de caza. Usando el mtADN, los investigadores identificaron otros patrones de migración en las distintas poblaciones; por ejemplo, los elefantes del rio Ugab compartían mtADN con elefantes procedentes del rio Huab, desde donde ellos debieron haber mitrado.

La falta de diferencias genéticas entre las poblaciones también podría ser atribuida a sus enormes distancias de migración, hábitats de gran extensión, o a flujos genéticos resultado de los apareamientos de los machos con distintos grupos de hembras.

“En cualquier caso, esos elefantes deben ser conservados”, apunta Roca. “Su conocimiento de como sobrevivir en el desierto es crucial para la supervivencia de generaciones futuras de elefantes en regiones áridas, considerando que la tendencia a este desplazamiento del hábitat se incrementará en las próximas décadas debido a la presión por la caza y el cambio climático.

“También se rumorea que los elefantes del desierto son mayores, lo cual los pone en un mayor riesgo ser trofeos de caza más valorados,” el añadió. “Los animales que viven en esos ambientes marginales son vulnerables, y sus poblaciones no se recuperan rápidamente.”

Traducción de Desert elephants pass on knowledge—not mutations—to survive.

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